EU yrittää kiriä takaisin avaruusteknologian kärkijoukkoon

Euroopan oma satelliittiohjelma kilpailee muun muassa Elon Muskin Starlinkin ja Jeff Bezosin Kuiperin kanssa.

Eurooppa pyrkii irti riippuvuudestaan ulkopuolisesta satelliittiteknologiasta. Samaan aikaan avaruusteknologialle olisi tarvetta enemmän kuin koskaan. Venäjä käy hyökkäyssotaa Ukrainassa ja merenalaisiin tietoliikennekaapeleihin kohdistuu uhkia.

EU:n komissio, parlamentti ja Eurooppa-neuvosto sopivat 17. marraskuuta IRIS²-satelliittiohjelman muodostamisesta. Lyhenne tulee sanoista Infrastructure for Resilience, Interconnectivity and Security. Ensimmäisten IRIS² -satelliittien on tarkoitus aloittaa toimintansa vuonna 2024. Täydellä teholla ohjelma pyörisi viimeistään vuonna 2027.

IRIS² -satelliitit palvelevat laajasti sekä valtiollisia että kaupallisia toimijoita. EU:n komission mukaan satelliitteja voitaisiin käyttää esimerkiksi rajavalvonnassa, humanitaarisissa avustustehtävissä ja EU-maiden lähetystöjen viestintäyhteyksien turvaamiseen.

Satelliitit voisivat mahdollistaa kaupalliset verkkoyhteydet sellaisillakin alueilla, joita nykyiset internet-yhteydet eivät saavuta. IRIS² kilpailleekin suoraan muun muassa Elon Muskin Starlink-viestintäsatelliittien, OneWeb-Eutelsatin ja Jeff Bezosin Kuiper-viestintäsatelliittiohjelmien kanssa.

Ohjelman keskeinen tarkoitus on vähentää EU-maiden riippuvuutta yhdysvaltalaisista palveluntarjoajista.

Euroopan ja Yhdysvaltain välillä on puhuttu jopa kauppasodan mahdollisuudesta. EU ja Yhdysvallat ovat erimielisiä muun muassa vihreän teknologian edistämiseksi jaettavista tuista, joissa on protektionistisia piirteitä. Niin on IRIS² -ohjelmassakin.

Ranskalaisen sisämarkkinakomissaariin Thierry Bretonin mukaan IRIS²:n toimittajiksi hyväksytään vain eurooppalaisia yrityksiä. Nykysuunnitelmien mukaan 30 prosenttia toimittajista tulee olla alan start-up-yrityksiä. Jos tästä pidetään kiinni, tiedossa voi olla ongelmia, koska on epävarmaa, löytyykö ohjelman toteuttamiseen riittävästi ehdot täyttäviä tekijöitä.

Euroopan nykyiset avaruushankkeet tarpovat ongelmissa. Kunnianhimoinen Ariane-6 -rakettien laukaisuohjelma on kolme vuotta aikataulustaan jäljessä. Vaatimattomampien Vega-C-rakettien ensimmäinen kaupallinen laukaisu joulukuussa päätyi raketin tuhoutumiseen ilmassa. Aiemmin Vega-C oli laukaistu kerran onnistuneesti. Ohjelma voi jatkua vasta, kun epäonnistumisen syyt on saatu selvitettyä ja korjattua.

IRIS² -satelliittien laukaisemiseksi rakettiohjelma olisi saatava vauhtiin erittäin nopeasti. Vaihtoehtona on ostaa laukaisu Nasan tapaisilta valtiollisilta toimijoilta tai Muskin tai Bezosin yksityisiltä rakettifirmoilta.

Ollaan kaukana vuodesta 1961, jolloin Ranskan presidentti Charles de Gaulle asetti Ranskalle tavoitteen olla Yhdysvaltain ja Neuvostoliiton rinnalla maailman kolmas johtava avaruusmahti. Kymmenen vuotta myöhemmin Ranskan Guyanasta laukaistiin ensimmäinen Ariane-raketti. Euroopan avaruustutkimus irtosi amerikkalaisesta ja Eurooppa muodosti oman avaruushallintonsa ESA:n, johon liittyi mukaan suurin osa EU-maista.