Komeetta kuin kumiankka – kuinka Rosettan laskeutuja selviää?

Philaen laskeutuminen on kuin purjeveneen rantautuminen vieraalle saarelle ilman karttaa.

Euroopan avaruusjärjestö Esalla on samanlainen ongelma kuin purjeveneilijällä, jonka pitäisi äkkiä ilman karttaa löytää vieraalta saarelta hyvä kumiveneen rantautumispaikka.

Esan Rosetta-luotain tuli elokuun alussa komeetan 67P/Tšurjumov-Gerasimenko läheisyyteen. Marraskuun 11. päivänä Rosetasta irtautuvan Philae-laskeutujan pitäisi koskettaa komeetan pintaa.

Kymmenen vuotta sitten matkaan lähtenyt Rosetta kiertää ja kartoittaa nyt komeettaa. Philaen laskeminen komeetalle on paljon suurempi haaste kuin esimerkiksi Mars-mönkijöiden Spiritin, Opportunityn tai Curiosityn pudottaminen punaiselle planeetalle.

”Nykyään Marsiin mennessä tiedetään kaikki”, sanoi Rosetta-lennon johtaja Andrea AccomazzoNew Scientist -lehdelle. Rosettan kohdalla kaikki on toisin. ”Emme tunne massaa, emme tunne painovoimakenttää, emme tiedä, kuinka lentää tämän kohteen ympäri.”

Painovoimakenttä on arvaamaton, koska 67P/Tšurjumov-Gerasimenko on muodoltaan hyvin epäsymmetrinen. Sitä on kuvailtu kumiankaksi, jolla on kaksi kapean kannaksen yhdistämää kupua.