Blogit

Tiedetoimittaja Markus Hotakainen hämmästelee maailmankaikkeutta.

Saturnuksen pikkukuita uhkaa keskivartalolihavuus 

Blogit Taivaan tähden 9.7.2017 14:39
Markus Hotakainen
Kirjoittaja on tiedetoimittaja ja tietokirjailija.

Saturnuksen pienet kuut ovat ulkomuodoltaan omituisia. Selitys löytyy pölystä. Kuva: Cassini Imaging Team/SSI/JPL/ESA/NASA

Aurinkokunnan kauneimmaksi planeetaksi tituleeratulla Saturnuksella on ympärillään näyttävien renkaiden lisäksi peräti 62 kuuta. Todennäköisesti niitä on enemmänkin, sillä kaikkein pienimpiä ei pystytä erottamaan edes planeettaa kiertävän Cassini-luotaimen kuvista.

Kuista suurin on Titan, jolla on läpimittaa yli 5 000 kilometriä, ja moni muukin kiertolainen on halkaisijaltaan satoja, osa toistatuhattakin kilometriä. Ne kaikki ovat pyöreitä palloja, jotka vetovoima on kiskonut säännölliseen muotoonsa.

Kookkaiden kuiden lisäksi Saturnusta kiertää suuri joukko pieniä, vain joidenkin kilometrien läpimittaisia epäsäännöllisiä jää- ja kivikokkareita. Osa niistä on renkaiden sisällä ja ne auraavat planeettaa kiertäessään uria, joissa ei ole juuri lainkaan rengashiukkasia tai -pölyä.

Mihin hiukkaset ja pöly sitten päätyvät? Kuihin. 

Parikymmenkilometrinen Atlas kiertää lähellä kirkkaan A-renkaan ulkoreunaa ja hieman pienempi Pan A-renkaassa olevassa Encken jaossa, tummassa juovassa, josta pöly on kadonnut melkein kokonaan.

Nimenomaan renkaiden pöly on syypää pikkuruisten kuiden omituiseen ulkomuotoon, jota voisi luonnehtia kosmiseksi keskivartalolihavuudeksi.

Radoillaan kiertävät kuut törmäilevät jatkuvasti pölyyn ja aikojen saatossa sitä on kertynyt läjäpäin niiden pinnalle. Pöly on keskittynyt renkaiden tasoon ja kun renkaat ovat hyvin ohuet, vain parikymmentä metriä, pöly on kasautunut päiväntasaajan kohdalle. Siksi kuut näyttävät lähinnä lentäviltä lautasilta.

Näin pienten kappaleiden vetovoima on hyvin pieni, joten törmäys vähänkin isompaan kivi- tai jäälohkareeseen riittäisi heivaamaan pinnalle kinostuneen pölyn takaisin avaruuteen. Kovin isoja törmäilijöitä renkaissa ei kuitenkaan enää ole, sillä ne on jauhautuneet hiljalleen yhä pienemmiksi kappaleiksi, osa pelkäksi pölyksi.