Saturnuksen renkaat menevät ristiin rastiin 

Profiilikuva
Kirjoittaja on tiedetoimittaja ja tietokirjailija.
IDL TIFF file
Mitä Saturnuksen renkaille oikein on tapahtunut? Kuva: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Vuodesta 2004 saakka Saturnusta kiertänyt Cassini-luotain lähetti helmikuussa kuvan, josta on ensisilmäyksellä vaikea saada tolkkua. Säännönmukaisesti ja siististi jättiläisplaneettaa kiertävät renkaat näyttävät olevan sikin sokin.

Kuvan kummallisuus johtuu siitä, että Cassini-luotain oli kuvaa ottaessaan hieman renkaiden tason yläpuolella, samalla puolella, jolta Aurinko tällä hetkellä paistaa renkaisiin.

Itse renkaat näkyvät vaaleina ja niiden läpi kajastavat eri suuntaan kulkevina tummina viiruina Saturnuksen pilviin lankeavat renkaiden varjot.

Vaikka renkaat näyttävät kaukoputkessa kiinteältä kiekolta, ne ovat tavattoman ohuet – paikoin vain joitakin kymmeniä metrejä – ja muodostuvat Saturnusta kiertävistä erikokoisista kivenkappaleista.