Blogit

Tiedetoimittaja Markus Hotakainen hämmästelee maailmankaikkeutta.

Planeetta IX on kuin Irvikissa – se tulee ja menee

Blogit Taivaan tähden 9.4.2016 09:22
Markus Hotakainen
Kirjoittaja on tiedetoimittaja ja tietokirjailija.
Cassini_Saturn_Orbit_Insertion

Jupiter… ei kun Saturnus on taas tapetilla. Kuva: NASA

Aurinkokunnan ulkolaidoilla kiertävä massiivinen planeetta aiheuttaa tutkijoille harmaita hiuksia. Suurin ongelma on se, ettei kukaan tiedä varmuudella, onko sitä edes olemassa.

Kun Clyde Tombaugh löysi vuonna 1930 Pluton, sitä pidettiin Planeetta X:nä, jota oli jahdattu pitkään. Sittemmin Pluto ”alennettiin” kääpiöplaneetaksi, mutta historiaa kunnioittaen tutkijoiden tähtäimessä tällä hetkellä oleva kiertolainen on saanut nimekseen Planeetta IX.

Arvelut sen olemassaolosta perustuvat kaukaisten Kuiperin vyöhykkeen kiertolaisten ratoihin. Muutaman pienkappaleen radat ovat suuntautuneet siten, että selitykseksi kävisi vielä paljon kaukaisempi ja vielä paljon suurempi kiertolainen, Planeetta IX.

Huolimatta taannoisista uutisotsikoista sitä ei ole löydetty eikä kukaan ole sitä nähnyt tai kuvannut. Sitä kyllä etsitään, mutta optimististen arvioidenkin mukaan sen löytämiseen voi mennä vuosia. Siis jos se on olemassa.

Vaikka Planeetta IX:n massan on arvioitu olevan jopa kymmenkertainen ja läpimitan ehkä nelinkertainen Maahan verrattuna, oletettu kiertorata veisi sen etäisimmillään yli tuhat kertaa Maata kauemmas Auringosta, joten planeetta olisi maailman suurimpienkin kaukoputkien näkökentässä vain mitätön valopiste.

Kiertoaika Auringon ympäri olisi arviolta 15 000 vuoden luokkaa, joten Planeetta IX liikkuisi taivaalla niin hitaasti, että sitä olisi vaikea erottaa tähdistä. Siksi se voikin jo piileskellä tähtikuva-arkistoissa.

Niin kävi Plutonkin kohdalla. Kun Tombaugh huomasi pienen valopisteen liikkuneen muutaman päivän välein otetuissa kuvissa, löytyi se aiemminkin valotetuilta lasilevyiltä.

Viimeisin väite on, että Saturnusta kiertävän Cassini-luotaimen pienet ratahäiriöt selittyisivät kaukaisen Planeetta IX:n vetovoimavaikutuksella. Olisi hienoa, jos toistakymmentä vuotta rengasplaneettaa kiertänyt luotain, joka on lähettänyt valtavat määrät tietoa, voisi auttaa myös monin verroin kaukaisemman uuden planeetan löytämisessä.

Isohko ongelma on siinä, ettei Cassini-luotaimen radassa ole sellaisia häiriöitä, joiden pohjalta tutkijaryhmä on laskenut Planeetta IX:n mahdollisen sijainnin. Kun mediassa alettiin repiä isoja otsikoita siitä, miten Planeetta IX on – ehkä – Valaskalan tähdistön suunnassa, NASAn luotaintiimi julkaisi oman tiedotteensa. Siitä kerrottiin vastikään Tiedetuubi-sivustolla.

Tiedotteessa todettiin, että Cassini-luotaimen radassa ei esiinny selittämättömiä poikkeamia. Sori siitä.

Kirjoittaja on Tiedetuubin toimituspäällikkö.