Galaksi kuin kummitus

Profiilikuva
Kirjoittaja on tiedetoimittaja ja tietokirjailija.
The ghostly shells of galaxy ESO 381-12 are captured here in a new image from the NASA/ESA Hubble Space Telescope, set against a backdrop of distant galaxies. The strikingly uneven structure and the clusters of stars that orbit around the galaxy suggest that ESO 381-12 may have been part of a dramatic collision sometime in its relatively recent past.
ESO 381-12 on galaksi, jossa juuri mikään ei ole kohdallaan. Kuva: NASA/ESA/P. Goudfrooij (STScI)

Hubble-avaruusteleskooppi on ollut taas tutkimustyön touhussa. Tuoreessa otoksessa komeilee galaksi nimeltä ESO 381-12. Eikä se olekaan mikä tahansa tavallinen tähtijärjestelmä.

Ensinnäkin ESO 381-12 on linssimäinen galaksi. Se on litteä kiekko samaan tapaan kuin spiraaligalaksi, mutta siinä ei ole spiraalihaaroja. Sillä on samanlaisia ominaisuuksia kuin elliptisillä galakseilla, mutta se ei ole muodoltaan elliptinen.

Lisäksi galaksikummajaista ympäröivät aavemaisen utuiset renkaat tai kehät, mutta nekään eivät ole säännöllisiä eivätkä symmetrisiä. Eikä sellaisia pitäisi ylipäätään olla linssimäisen galaksin ympärillä.

Kentaurin tähdistön suunnassa noin 270 miljoonan valovuoden etäisyydellä sijaitsevaa galaksia on tutkittu omituisuuksiensa takia ahkerasti. Kehämäiset rakenteet ja muut outoudet saattavat olla seurausta vuorovaikutuksesta, mahdollisesti jopa törmäyksestä toisen galaksin kanssa.

Sellaisen seurauksena galaksien keskinäinen vetovoima saa aikaan shokkiaaltoja, jotka leviävät koko galaksiin samaan tapaan kuin järveen heitetty kivi synnyttää laajenevia renkaita vedenpinnalle. Mittakaava on tietysti tyystin toinen, sillä galaksit ovat läpimitaltaan kymmeniä tai satoja tuhansia valovuosia.

Samalla galaksien rakenne voi muuttua totaalisesti ja syntyvät paineaallot saada aikaan voimakkaan tähtien syntypurkauksen. Sellainen on ”sattumoisin” käynnissä kummitusgalaksin naapurissa. Kuvan oikeassa laidassa näkyvässä spiraaligalaksissa ESO 381-13 tiivistyy tiuhaan tahtiin uusia tähtiä ja sen litteässä kiekossa on runsaasti pölyä.

Galaksikaksikko on samalla etäisyydellä Maasta, joten ne ovat todellisuudessakin melko lähekkäin. Saattaa olla, että galaksit ohittivat toisensa hyvin läheltä noin miljardi vuotta sitten, mikä muutti kosmisen likikolarin kummankin osapuolen ominaisuuksia.