Päivän kuva: Itä-Afrikan hautavajoama kuplii yhä

Ulkomaat 2.7.2010 15:45
ESA Kuva ESA.

Päivän kuva Euroopan avaruusjärjestön ESAn kaukokartoitussatelliitista Envisatista osoittaa tällä kertaa, että noin 15 miljoonaa vuotta sitten syntynyt valtava Itä-Afrikan hautavajoama ei ole asettunut täysin paikalleen, vaan elää edelleen.

InSAR-nimisellä tekniikalla kuvatut muutokset ovat niin pieniä, ettei niitä paljaalla silmällä voi havaita, ja satelliitin tutkakuvistakin niiden näkyviin saaminen on vaatinut tiedemiesryhmän vuosikausien työn. Sen tuloksena näkyy, että vuosina 1997-2000 Keniassa Nairobin lähellä sijaitseva tulivuori Longonot on kohonnut 2-5 senttimetriä, ja vuosina 2004 ja 2006 peräti 9 cm. Taustalla näkyvä Suswa-vuori sen sijaan on pysynyt jotakuinkin paikallaan, eli väriltään enimmäkseen sinivihreänä.

InSAR-tekniikalla – vapaasti suomennettuna ”edistyneellä korkeuserottelulla” – kuvat luodaan yhdistelemällä ja vertaamalla tietoja useasta eri mittauksesta. Näin saadaan näkyviin hyvin pieniä, alle senttimetrin, muutoksia maanpinnan korkeudessa. Muutokset esitetään sateenkaaren väreissä, joiden jokainen värinmuutos edustaa maastossa 2,8 senttimetriä.

Itä-Afrikan hautavajoamassa tutkimukset on keskitetty erityisesti muutamiin tulivuoriin. Longonot kohoaa lähes 2800 metriä merenpinnan yläpuolelle ja se lienee purkautunut viimeksi 1860-luvulla. Suswan (noin 2350 m) purkauksista ei ole tietoa. Kolmas tutkimuskohde, Menengai, joka ei näy kuvassa, on korkeudeltaan suunnilleen Suswan luokkaa, ja se lienee purkautunut viimeksi noin 8000 vuotta sitten.

Tulivuoria on syytä tarkkailla verraten nuoren vajoaman alueella ainakin kahdesta syystä, sanoo InSAR-tutkijaryhmän johtaja Julieg Biggs. Tulivuoret saattaisivat purkautuessaan uhata suuria asutuskeskuksia, joista esimerkiksi Kenian pääkaupunki Nairobi on vain muutaman kymmenen kilometrin päässä Longonotista ja Suswasta, ja maan kolmanneksi suurin kaupunki Nakuru lähellä Menengaita. Myös mm. Etiopian pääkaupunki Addis Abeba on Itä-Afrikan hautavajoaman alueella.

Tutkimuksista saadaan myös uutta tietoa alueelle suunniteltaviin suuriin maalämpövoimalahankkeisiin.

Ajan mittaan hautavajoaman liikehdinnän on laskettu johtavan siihen, että Etiopian itäreuna repeää irti Afrikan mantereesta, eli muodostaa saaren. Tähän kuluu kuitenkin miljoonia vuosia, sillä repeämän nopeus on arvioitu noin kahdeksi sentiksi vuodessa.