Miksei Venäjän ilmavalvonta havainnut Tšeljabinskissa räjähtänyttä meteoria?

Meteorin jättämä jälki taivaalla Venäjän Tšeljabinskissa 15. helmikuuta. Kuva Yekaterina Pustynnikova / AP / Lehtikuva.

Venäjän räyhäkansallismielisen poliitikon Vladimir Žirinovskin mukaan Tšeljabinskissa räjähtänyt meteori olikin Yhdysvaltain armeijan koe. Ulkoavaruudesta ei voi koskaan tulla mitään maahan, Žirinovski sanoi Independent-lehden mukaan.

Popular Science -lehden verkkosivustolla listattiin muitakin villejä salaliittoteorioita. Jos itse meteori oli todellinen, Venäjän ilmapuolustus räjäytti sen. Tai sitten kyse oli Maya-kansan kalenterin ennustaman maailmanlopun ensi merkeistä, tai tähtienvälisen sodan ensimmäisestä taistelusta.

Avaruustutkimus on edistynyt valtavin harppauksin. Moni ihmetteleekin, miten ylipäätään olisi mahdollista, että Venäjän meteorin kaltainen kappale tulisi ilmakehään ilman mitään ennakkovaroitusta. Eikö edes Venäjän ilmavalvonta havainnut meteoria?

Maan lähialueiden asteroideja on tutkittu pari vuosikymmentä, jotta ihmiskunnan olemassaoloa uhkaavat asteroidit löydettäisiin ajoissa. Jo jonkin aikaa on oltu siinä käsityksessä, että tulevina vuosisatoina maapallon kanssa ei ole törmäyskurssilla sellaisia jättejä kuin asteroidit, jotka tappoivat dinosaurukset sukupuuttoon.

Yli tuhannen ihmisen loukkaantumiseen johtanut Tšeljabinskin meteoroidi oli kuitenkin tapahtuma, jota ei olisi voinut ennakoida.

Läpimitaltaan vain 17-metrisen meteoroidin räjähdys vastasi satojen kilotonnien ydinasetta. Tämän kokoluokan kappaleita on aurinkokunnassamme todennäköisesti miljoonia, kirjoittaa tiedetoimittaja John MatsonScientific American -lehden blogissaan.

Lähialueiden taivaankappaleista on kartoitettu tähän mennessä lähinnä kilometrin läpimittaisia ja suurempia asteroideja ja komeettoja. Matson listaa hankkeista tärkeimmät.

Catalina Sky Survey -hanke on löytänyt vuosittain noin 600 Maan lähelle tulevaa asteroidia, joita se etsii maanpäällisillä teleskoopeilla Arizonassa ja Australiassa. Catalina on ollut viime vuosina suurin asteroideja jahtaava hanke, ja se on auttanut Yhdysvaltain avaruushallintoa Nasaa saavuttamaan tavoitteensa kartoittaa 90 prosenttia yli kilometrin läpimittaisista asteroideista.

Läpimitaltaan pienempiä asteroideja Catalina-hankkeessa on kuitenkin löydetty paljon pienempi osuus. Alle kilometrin, mutta yli sadan metrin läpimittaisia asteroideja on lähiavaruudessa todennäköisesti kymmeniä tuhansia, ja yli kymmenmetrisiä hyvinkin miljoonia.

Pan STARRS -kaukoputki Havaijilla on toiseksi suurin asteroidihanke. Se havaitsi viime vuonna 251 asteroidia.

Tämän vuosikymmenen lopussa Chilessä aloittava Large Synoptic Survey Telescope on kolmen gigapikselin digitaalikameroineen erittäin tarkka, mutta silläkin olisi vaikeuksia löytää Venäjän meteoroidin kaltaisia alle 20-metrisiä kohteita. Sillä tulee kestämään vuosikymmeniä Nasan seuraavan tavoitteen, yli 140-metristen asteroidien kartoittamisessa, John Matson kirjoittaa.

Jos iso asteroidi havaitaan vuosia etukäteen, ihmiskunta voi yhdistää voimansa sen tuhoamiseen avaruudessa. Nasan rahoittamassa, kahden vuoden päästä aloittavassa Atlas-hankkeessa on vaatimattomampi tavoite: tunnistaa törmäyskurssilla olevia 50-metrisiä asteroideja viikkoa tai paria ennen katastrofia.
Se ei riitä asteroidin tuhoamiseen, mutta se voi riittää isonkin kaupungin evakuoimiseen.

Asteroidivartija nousi taivaalle

Kanadan avaruushallinto CSA laukaisi 25. helmikuuta kiertoradalle ensimmäisen asteroidien jahtaamiseen erikoistuneen avaruuskaukoputken, kertoo New Scientist -lehti.

Laukaisu osui sattumalta samoihin aikoihin asteroidi 2012 DA 14:n ohilennon ja Venäjän meteoriräjähdyksen kanssa.

Kanadan Near-Earth Object Surveillance Satellite eli NEOSSat pystyy tarkkailemaan kohteita, jotka jäävät Maassa sijaitsevien kaukoputkien kuolleeseen kulmaan. Auringon suunnasta tulevat kappaleet katoavat Maasta katsottuna auringon häikäisyyn. Ilmakehän ulkopuolelta nekin voi havaita.

NEOSSat keskittyy etsimään yli 500:aa metriä suurempia asteroideja, joiden arvellaan jääneen aiemmissa asteroidijahdeissa havaitsematta. Venäjälle Auringon suunnasta valoisaan aikaan iskenyt meteori oli kuitenkin aivan liian pieni, jotta sitä olisi voinut havaita edes tällä uudella kaukoputkella.

Myös yksityinen avaruusbisnes on kiinnostunut etsimään törmäyskurssilla olevia asteroideja, New Scientist kirjoittaa.

Esimerkiksi kalifornialainen B612 Foundation kerää rahoitusta Sentinel-avaruuskaukoputkelle, joka on määrä laukaista vuonna 2018. Sen on tarkoitus kartoittaa yli 90 prosenttia yli satametrisistä asteroideista ja yli puolet 2012 DA14 -kokoluokan kohteista. Myös Venäjälle iskeneen meteorin kokoisista kohteista Sentinel kykenee löytämään merkittävän osan.