Asteroidi tai komeetta varmistumassa dinosaurusten tuhoajaksi

Kaikkien dinosauruslajien sukupuutto noin 66 miljoonaa vuotta sitten on yksi tieteen tunnetuimmista arvoituksista. Oliko kyse tulivuorenpurkauksesta, Maahan iskeneestä komeetasta tai asteroidista vai jonkin muun tekijän aiheuttamasta ilmastonmuutoksesta?

Professori Paul Renne kerämässä näytteitä vulkaanisesta tuhkasta. Kuva Courtney Sprain.

Science-lehdessä julkaistun yhdysvaltalais-brittiläis-hollantilaisen tutkimuksen mukaan dinosaurusten tappajaksi on varmistumassa komeetta tai asteroidi. Tutkijat tulivat tähän päätelmään aiempaa tarkempien ajoitusmenetelmien ansiosta. Ellei asteroidi tai komeetta yksin aiheuttanut dinosaurusten täydellistä katoamista, ainakin sillä oli ratkaiseva vaikutus.

Aiemmin ei ole ollut täyttä varmuutta siitä, ajoittuiko valtavan Chicxulubin kraatterin Jukatanin niemimaalle tehnyt komeetan tai asteroidin törmäys ennen vai jälkeen dinosaurusten sukupuuton. Asteroiditeoria esitettiin ensimmäisen kerran vuonna 1980. Se perustui siihen, että arviot sekä dinosaurusten ja eräiden muiden eläinten sukupuutoista että kraatterin syntyhetkestä osuivat likimain samoihin aikoihin.

Kalifornian yliopiston professori Paul Renne ensin uudelleenkalibroi kaliumin radioaktiiviseen hajoamiseen perustuvan ajoituksen ja sai ensin tulokseksi, että asteroidin tai komeetan tärmäys olisikin tapahtunut vasta 180 000 vuotta sukupuuttoaaltoa myöhemmin. Sittemmin Renne kuitenkin tarkensi sekä sukupuuton ajoitusta hyödyntämällä näytteitä Montanasta että törmäyksen ajoitusta käyttämällä näytteitä Haitista.

Uuden ajoituksen mukaan törmäys ja sukupuutto tapahtuivat sittenkin samoihin aikoihin 66 038 000 vuotta sitten. Nyt ajoituksen virhemarginaali on 11 000 vuotta, kun se aiemmin oli miljoona vuotta suuntaan tai toiseen.

Rennen mukaan ilmaston vaihtelu edeltävän miljoonan vuoden aikana oli jo ajanut monet eläinlajit sukupuuton partaalle, ja asteroidin tai komeetan törmäys lopulta sysäsi ne reunan yli.