Taas löytyi avaruuden kummajainen – Pluton takana on uusi kääpiöplaneetta

Ellei planeetan määritelmää olisi tiukennettu, koulukirjat vanhentuisivat jatkuvasti.
Tiede 26.3.2014 20:00

Taiteilijan näkemys Kuiperin vyöhykkeen taivaankappalesta 2003 UB313. Sen lempinimi oli Xena, mutta nykyään sitä kutsutaan nimellä Eris. Se löydettiin vuonna 2005. © Nasa / AP / Lehtikuva

Aurinkokunnassamme oli tähtitieteilijöiden käsityksen mukaan yhdeksän planeettaa vuodesta 1930 vuoteen 2006, jolloin Kansainvälinen tähtitieteellinen unioni (IAU) muutti planeetan määritelmää. Silloin Pluto putosi planeettojen kategoriasta kääpiöplaneettojen joukkoon, ja planeettojen määräksi vakiintui kahdeksan.

Yleissivistykseen kuuluva tieto planeettojen määrästä meni uusiksi, koska tähtitieteilijät olivat löytäneet muitakin Pluton kokoluokan kappaleita aurinkokuntamme kahdeksannen planeetan Neptunuksen takaa. Jos Pluto olisi pitänyt planeetan statuksen, ehkä myös Ceres Marsin ja Jupiterin välisellä asteroidivyöhykkeellä sekä Neptunuksen radan takaa löytyneet kohteet Eris, Haumea ja Makemake olisi pitänyt hyväksyä planeetoiksi.

Ellei planeetan määritelmää olisi tiukennettu, koulukirjat vanhentuisivat jatkuvasti. ”Kymmenennen planeetan” Eriksen vuonna 2003 löytänyt Chad Trujillo raportoi nyt Nature-lehdessä yhä kauempaa löytyneestä kääpiöplaneetasta.

Kymmenen vuotta sitten löytynyt tuhannen kilometrin läpimittainen Sedna oli tähän asti ainoa kääpiöplaneetta, joka kiersi Aurinkoa kauimmillaan Neptunuksen takaisen niin sanotun Kuiperin vyöhykkeen ulkopuolella. Nyt varmistettu havainto Sednaa muistuttavasta 450-kilometrisestä kohteesta 2012 VP113 osoittaa, ettei Sedna ole ainoa laatuaan.

Löytäjien mukaan sekä Sedna että 2012 VP113 kuuluvat ryhmään Kuiperin vyöhykkeen takaisia taivaankappaleita, joita saattaa olla vakailla radoilla jopa enemmän kuin tähän asti tuntemamme planeetat ja kääpiöplaneetat. Niiden löytäminen auttaisi tähtitieteilijöitä ymmärtämään paremmin koko aurinkokuntamme kehityshistoriaa. Nykyisten tähtitieteen teorioiden valossa Sedna ja 2012 VP113 ovat kummajaisia.