Kepler-teleskooppi avaruuteen: Löytyykö Maan kaltainen kiviplaneetta?

Tiede 8.3.2009 07:45

Koskaan aiemmin avaruuteen ei ole lähetetty yhtä suurta ja tarkkaa kameraa kuin nyt. ”Jos Keplerillä tarkkailtaisiin vaikka jotakin Maan pikkukaupunkia yöllä, se pystyisi havaitsemaan pihavalon himmenemisen, kun joku kulkee sen ohi”, kuvaili Nasan tutkija.

Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa etsii Keplerin avulla tähdistöistä Maan kaltaisia kiviplaneettoja. Teleskooppi laukaistiin avaruuteen Floridasta lauantaiaamuna Suomen aikaa.

”Yritämme vastata kysymykseen, joka on yhtä vanha kuin ajanlaskumme – onko avaruudessa muita maapallon tyyppisiä planeettoja”, kertoi Nasan edustaja Ed Weiler.

Aurinkokuntamme ulkopuolelta on löydetty tähän mennessä noin 300 planeettaa, joita kutsutaan eksoplaneetoiksi. Niistä suurin osa on kaasuplaneettoja, joilla ei uskota olevan elämää.

Keplerin tehtävänä on jäljittää melko pieniä planeettoja, jotka eivät ole äärimmäisen kuumia tai kylmiä ja joilla voi olla vettä nestemäisessä muodossa. Teleskooppi kerää tietoa jopa 100000 tähdestä. Urakan on määrä kestää vähintään kolme ja puoli vuotta.

”Olisimme ällistyneitä, ellei Kepler paikallistaisi yhtään maapalloa muistuttavaa planeettaa. Todennäköisesti saamme selville, että niitä on aika paljon”, arveli astronomi Alan Boss.

Maa olisi kuin kirppu autonvalossa

Nasan mukaan avaruuteen ei ole lähetetty koskaan aiemmin yhtä suurta ja tarkkaa kameraa kuin nyt. Teleskooppi seuraa tähtien kirkkautta ja etsii kirkkausvaihteluja, jotka kertovat tähtiä kiertävistä planeetoista.

”Jos Keplerillä tarkkailtaisiin vaikka jotakin Maan pikkukaupunkia yöllä, se pystyisi havaitsemaan pihavalon himmenemisen, kun joku kulkee sen ohi”, kuvaili Nasan tutkija James Fanson.

Jupiterin kokoisen planeetan synnyttämää kirkkausvaihtelua voidaan verrata hyttysen lentoon auton etuvalossa. Jupiterilla on massaa enemmän kuin kaikilla muilla aurinkokunnan planeetoilla yhteensä. Sen läpimitta on yli 11 kertaa niin suuri kuin maapallon.

”Maan kokoisen planeetan tunnistaminen olisi kuin näkisi pienenpienen kirpun samassa valossa”, Fanson selitti.

Nasa on sijoittanut Kepleriin lähes 600 miljoonaa dollaria eli yli 470 miljoonaa euroa. Teleskooppi on saanut nimensä saksalaiselta tähtitieteilijältä Johannes Kepleriltä, joka eli vuosina 1571-1630.

Lähteet STT-Reuters-AFP