Eksoplaneettoja löytyy kuin sieniä sateella – Nyt tähtitieteilijät saattoivat bongata myös eksokuun

Aurinkokunnan ulkopuolisen avaruuden kartoitus on edistynyt huimaa vauhtia tekniikan kehityksen ansiosta.
Tiede 8.10.2018 12:19

Kuvittajan näkemys ensimmäisestä löytyneestä eksokuusta. © NASA/ESA/L. Hustak

Tiede ja teknologia kehittyy sokaisevalla nopeudella. Tähtitieteessä tämä on viime vuosina näkynyt konkreettisesti Aurinkokunnan ulkopuolelta löytyvien eksoplaneettojen metsästyksessä.

Tiedon kasvu näkyy numeroissa: tunnistettuja eksoplaneettoja oli syyskuun lopulla kirjattu yhteensä 3 791 kappaletta. Näistä yli puolet on havaittu viimeisen viiden vuoden aikana.

Vieraita tähtiä kiertävien kohteiden metsästys on edennyt jo niin pitkälle, että tutkijat uskovat nyt havainneensa ensimmäisen eksokuun eli eksoplaneetan kiertolaisen. Eksokuuta etsineet tutkijat kävivät läpi yhteensä 284 Kepler-avaruusteleskoopilla havaittua planeettaa, joita tarkasteltiin myös Hubble-teleskoopilla.

Kohde sijaitsee Joutsenen tähdistössä noin 8 000 valovuoden päässä Maasta.

Kokonsa puolesta se kelpaisi planeettojen kerhoon. Kuu saattaa olla jopa Neptunuksen mittaluokkaa, eli moninkertaisesti maapalloa suurempi.

Kyseessä ei kuitenkaan ole planeetta, vaan kuu, joka kiertää yli 66 kertaa itseään painavampaa kaasuplaneettaa.

Kuun löytymistä ei vielä pidetä varmana asiana, vaan tutkijoiden mukaan tulokset on vielä vahvistettava jatkotutkimuksilla.

Nasan mukaan eksokuu on verrattoman paljon vaikeampi havaita kuin Aurinkokunnan ulkopuolinen planeetta.

Useimmat vieraiden tähtijärjestelmien planeetat havaitaan, kun ne ohittavat tähteään ja peittävät osan sen valosta.

Maapallolle asti saapuneesta valosta on kuitenkin paljon vaikeampi seuloa sitä, onko tähteä kiertävällä planeetalla omia kiertolaisiaan, sillä niiden jättämä varjo on paljon pienempi ja vaikeammin havaittavissa.

 

Ensimmäinen eksoplaneetta havaittiin vuonna 1989, mutta uusien planeettojen löytäminen oli harvinaista herkkua vielä 90-luvulla.

Vuosituhannen vaihteen tienoilla havaintotiheys lähti kuitenkin kasvuun ja 2010-luvulla uudet löydöt ovat jo arkipäivää.

Vuodesta 2010 lähtien eksoplaneettoja on löytynyt ainakin satakunta vuodessa. Vuonna 2016 uusia havaintoja tehtiin yli tuhat.

Eksoplaneettojen etsintä on tärkeä osa maapallon ulkopuolisen elämän etsintää. Planeetoista on löytynyt useita ehdokkaita, joilta elämää voi mahdollisesti löytyä tai jotka voisivat sopia asutettaviksi.

Lupaavimpien joukkoon kuuluvat Trappist-1-järjestelmän planeetat, joiden uskotaan sisältävän suuret määrät vettä.