Elämäkerta, josta tuli skandaali

Seksiin liittyvät asiat ovat varjostaneet Philip Rothin elämästä kirjoittamista moneen otteeseen.

Philip Roth.
Philip Roth. © Adam Nadel/Polaris/MVPhotos

Philip Rothin elämäkerrasta odotettiin anglosaksisessa maailmassa kevään kirjallista tapausta.

Kun Philip Roth: The Biography ilmestyi huhtikuussa, se saikin innostuneen vastaanoton. The New York Timesin kriitikko Cynthia Ozick julisti sen mestariteokseksi.

Parin viikon kuluttua puhkesi skandaali. Elämäkerran kirjoittaja Blake Bailey sai useilta naisilta syytteitä seksuaalirikoksista. Osa niistä liittyy viime vuosien tapahtumiin, osa hänen toimintaansa yläasteen opettajana 1990-luvulla.

Kustannusyhtiö Norton keskeytti kirjan markkinoinnin ja perui toisen painoksen. Bailey sai myös potkut agentiltaan.

 

Seksiin liittyvät asiat ehtivät varjostaa Philip Rothin (1933–2018) elämäkerran kirjoittamista pitkin matkaa.

Roth valitsi tehtävään alun perin kirjallisuuden professori Ross Millerin. Samalla hän laati ohjeet siitä, keitä elämäkertaan pitää haastatella ja mitä kysymyksiä heille esittää. Välit kiristyivät, kun Miller alkoi tonkia Rothin lemmenelämää omin päin ja näki siinä piirteitä seksuaalisesta saalistuksesta.

”En halua tarinaa peniksestäni”, Roth sanoi ja otti Millerin tilalle Baileyn, jonka meriittilistalla on ”esikaupunkien Tšehoviksi” kutsutun John Cheeverin mainio elämäkerta.

Philip Roth: The Biography ei typisty tarinaksi päähenkilönsä peniksestä, mutta ei myöskään pihistele kuvaillessaan Rothin seksuaalista aktiviteettia.

Roth edusti sitä mieskirjailijoiden sukupolvea, jolle ehkäisypillerin keksiminen oli sosiaalinen edistysaskel ja elostelu henkilökohtaista sankaruutta.

Hän iski naisia hotellien hisseissä ja auloissa, noukki kadulta mukaansa prostituoituja ja vietteli luovan kirjoittamisen opiskelijoitaan. ”Hyvä jumala, että pidän aviorikoksesta”, hän sanoi tuttavilleen.

 

Elämäkerta piirtää Rothista hahmon, jonka oli vaikea kohdata naisia tasavertaisina, vaikka osasikin olla vuoroin hurmaava ja vuoroin humaani.

Rothin molemmista avioliitoista sukeutui parisuhdehelvetti. Bailey pyrkii tekemään oikeutta vaimojen, Margaret Martinsonin ja Claire Bloomin, näkökohdille, mutta teksti huokuu sympatiaa Rothille.

Philip Roth: The Biography on altis kritiikille, joka korostaa mieskatseen hallitsevuutta. Eikä vähiten siksi, että Bailey kuvailee siekailematta Rothin tielle osuvien naisten olemusta. Yksi on aistillinen, toinen uhkea, kolmas suloinen.

 

Viisikymmentä vuotta kestäneellä kirjailijanurallaan Roth kirjoitti yli kolmekymmentä teosta.

Vimmainen ja armoton Portnoyn tauti teki Rothista sukupolvensa kirjallisen sankarin, mutta suututti hänen juutalaisen yhteisönsä.

”En ole juutalainen kirjailija, vaan kirjailija, joka sattuu olemaan juutalainen”, Roth sanoi niille, jotka syyttivät häntä oman pesän likaajaksi.

Monipuolista kirjallista mielikuvitustaan Roth esitteli metafiktiivisiä aineksia sisältävillä 1980- ja 1990-luvun romaaneillaan Käänteiselämää ja Operation Shylock.

Tuotannon huipensi vuosina 1997–2000 ilmestynyt Amerikka-trilogia: Amerikkalainen pastoraali, Mieheni oli kommunisti ja Ihmisen tahra. Siinä Rothin katse on terävimmillään ja lause purevimmillaan.

Bailey kuvaa Rothin kirjailijana työn sankariksi, joka toteutti Gustave Flaubertilta omaksumaansa periaatetta: elä säntillisesti kuin porvari, jotta voit kirjoittaa villisti ja vapaasti. Hän naputteli romaaninsa neljään, viiteen kertaan.

Niille, jotka kaipaavat sävykkäitä tulkintoja Rothin tuotannosta, elämäkerta jää valjuksi. Bailey on etevä kuljettamaan tarinaa, mutta kirjallinen analyysi ei ole hänen vahvuutensa.

 

Blake Bailey: Philip Roth: The Biography. 912 s. W. W. Norton, 2021.

Valinnat
Romaani

Outsiderin Suomi-pulp ammensi sodanjälkeisten vuosikymmenten kaukokaipuusta.

sarjakuva

Will Eisner dokumentoi sosiaalihistoriaa graafiseen romaanitrilogiaan.

tietokirja

Johanna Bäckström Lerneby kuvaa rikollista rinnakkaisyhteiskuntaa Göteborgin maahanmuuttajavaltaisissa esikaupungeissa.

levy

Pekka Nisu haluaa olla olemassa, julkaista levyjä ja tehdä keikkoja.

levytärpit

Outside Child tuo mieleen Emmylou Harrisin ja Joni Mitchellin kaltaiset laulaja-lauluntekijät

Sisältö